Vrijdag 29 Maart 2019 stond de allereerste volledig vrouwelijke ruimtewandeling gepland, maar helaas gaat dit niet door. Anne McClain en Christina Koch zouden samen het International Space Station verlaten om een tweede onderhoudsmissie uit te voeren aan de buitenkant van het station. Het zou de eerste keer zijn geweest dat er twee vrouwelijke astronauten tegelijk in de ruimte aan het werk zouden zijn geweest aan het ruimtestation. De eerste vrouwelijke ruimtewandeling kon helaas echter niet doorgaan door een ‘kledingtekort’. Aan boord het van internationale ruimtestation zijn ruimtepakken die de astronauten schaars want deze worden per missie ‘op maat’ afgesteld voor de astronauten en zijn erg kostbaar (zo’n 12 miljoen dollar per stuk).

Hadden ze dat dan niet vooraf kunnen plannen?
Nee. Een ruimtepak wordt voor iedere missie nauwkeurig afgesteld op het lichaam van de astronaut. In dit geval zat het probleem in het harnas van de ruimtepakken. Beide astronauten hebben de maat ‘medium’ nodig en daar is er nu maar één van beschikbaar. Het harnas is wel verstelbaar en een pak kan van een ‘large’ omgebouwd worden naar een ‘medium’ of andersom.

Een groter pak, waarom kan dat niet?
Een ruimtepak is eigenlijk een klein ruimteschip dat ervoor zorgt dat je als mens kunt bewegen in de ruimte buiten de drukcabine van het ruimteschip. Het pak bestaat uit verschillende delen en lagen. Het pak zorgt behalve voor bescherming ook voor de juiste temperatuur, zuurstof, licht, water en allerlei gereedschappen waardoor astronauten missies uit kunnen voeren van enkele uren. Een van de belangrijkste functies is dat het pak de astronaut beschermd tegen de dodelijk condities in de ruimte waarin mensen niet kunnen overleven. Een te groot pak verhoogt de kans op lekkages en daarom is besloten een ‘crew change’ uit te voeren. Astronaut Nick Hague is haar vervanger.

Waarom hebben ze ervoor gekozen het pak niet om te bouwen?
Het ombouwen van een ruimtepak duurt maar liefst 12 uur en is een precisie klus. Ieder onderdeel moet dubbel gecontroleerd worden en men moet zeer precies werken om lekkages te voorkomen. Het is ook zeker een klus die astronauten regelmatig doen maar op dit moment hebben de astronauten aan boord van het ISS het druk met voorbereidingen voor de ontvangst van twee vrachtmissies in de komende weken. Het leven van iedere astronaut aan boord van het ISS word per 5 minuten gepland door NASA. Behalve onderzoek doen de astronauten nog veel meer. Zo ook dus het onderhoud van het ruimtestation, rusten ze uit en doen ze tenminste 2 uur per dag aan lichaamsbeweging om hun spieren in conditie te houden.

In hun drukke schema paste een wissel op dit moment helaas dus niet. Veiligheid voor alles.

De belangrijkste vraag: Wanneer komt de eerste vrouwelijke ruimtewandeling nu wel?!
Die komt er zeker! Maar wanneer is niet te zeggen en het is ook niet iets dat de NASA bewust op die manier zal plannen. Voor iedere missie worden astronauten geselecteerd op basis van hun capaciteiten en talenten, niet op basis van sekse. Zo werden bijvoorbeeld de eerste vrouwelijke ‘Space Shuttle Commander’ en ‘Space Station Commander’ ook gekozen op basis van hun capaciteiten en niet hun geslacht aldus NASA. NASA zegt in een statement dat dit ook voor alle toekomstige missies zal gelden. Dat er een volledig vrouwelijke ruimtewandeling gaat komen is zeker volgens NASA. Zowel Anne McClaine als Christina Koch maakte beide deel uit van een lichting astronauten waarbij 50% van de studenten vrouw was.