TESS Ruimtetelescoop ontdekt 21 nieuwe planeten waaronder mogelijk nieuwe leefbare planeten.

De TESS Ruimtetelescoop (Transiting Exoplanet Survey Satellite) heeft in het eerste jaar na de lancering 21 nieuwe planeten en meer dan 850 mogelijke exoplaneten ontdekt. Dat nieuws maakte NASA op 26 juli bekend. De TESS telescoop werd op 18 april 2018 gelanceerd en maakt constante opnames van de hele zuidelijke sterrenhemel en heeft daarmee een 400 keer groter waargenomen gebied dan haar voorganger, de Kepler telescoop. NASA wil met de nieuwe TESS telescoop op zoek gaan naar nieuwe exoplaneten. Behalve het observeren van exoplaneten doet TESS ook onderzoek naar Supernova’s en zwarte gaten in de ruimte.

Behalve de 21 nieuwe planeten die astronomen al bevestigd hebben, heeft TESS meer dan 850 objecten ontdekt waarvan wordt vermoed dat het exoplaneten zijn. De komende tijd zal met telescopen op aarde moeten worden vastgesteld of die object ook planeten of exoplaneten zijn.

De TESS ruimtetelescoop is inmiddels gekeerd en begonnen aan een nieuwe deel van de missie: de sterrenhemel boven het noordelijk halfrond observeren. Als de telescoop daar in 2020 klaar mee is hebben astronomen ongeveer 75% van de sterrenhemel nog gedetailleerder in kaart gebracht.

Nieuwe leefbare planeten gevonden

Tussen de nieuw gevonden planeten en exoplaneten zitten een paar planeten waarvan wordt vermoed dat er leven mogelijk zou kunnen zijn. Hiermee wordt bedoelt dat de planeten ver genoeg van hun zon af staan om condities te creëren waarin leven zou kunnen bestaan of ontstaan. Zo vond TESS het 270 TOI planetenstelsel dat op 73 lichtjaar in het Pictor sterrenbeeld ligt. Een van de drie planeten die om 270 TOI draait staat op zo’n afstand dat met de temperaturen op de planeet (270 TOI-d) leven mogelijk zou kunnen zijn.

De meest opmerkelijke ontdekking is het GJ 357 planetenstelsel dat op 31 lichtjaar van de Aarde in het Hydra sterrenbeeld ligt. Toen GJ 357 ontdekt werd eerst vermoed dat er 2 planeten ( GJ 357 B en GJ 357 C) om de ster heen draaiden. Toen telescopen vanaf aarde de ontdekking bevestigden werd ontdekt dat er nog een derde planeet om de ster draaide, GJ 357 D.

Credits: NASA’s Goddard Space Flight Center/Chris Smith

GJ 357 D bleek de meest waardevolle ontdekking omdat de planeet zich bevind in de buitenring van ‘leefbare zone’ van zijn zon. De ster GJ 357 staat op vergelijkbare afstand van zijn zon als Mars van onze zon. Hierdoor kan het zo zijn dat de temperaturen en condities op de planeet leefbaar zijn.

Of er echt leven mogelijk is moeten toekomstige ruimtevaart missies duidelijk maken. Dit hangt onder andere af van het aanwezig zijn van een atmosfeer en de dichtheid van deze atmosfeer. Als de de atmosfeer op GJ 357 dik genoeg is om gassen en stralingen vast te houden kan het zo zijn dat de planeet warm genoeg is om op te leven.