Het Amerikaanse ruimtevaartbedrijf Sierra Nevada Corporation maakte gister tijdens een persconferentie bekend voor welke partner zij kiezen om zes bevoorradingsmissies naar het internationale ruimtestation ISS uit te voeren. Sierra Nevada Corporation is één van de bedrijven die in 2010 (20 miljoen dollar) en in 2011 (80 miljoen dollar) subsidie ontving van de NASA voor de ontwikkeling van het Dream Chaser onder het Commercial Resupply program. Een programma van de NASA dat commerciële bedrijven inhuurt om missie van en naar het ISS uit te voeren.

Sierra Nevada Corporation heeft nu de Vulcan Centaur raket van ULA (United Launch Alliance) gekozen als draagraket die de Dream Chaser zes keer naar het ISS zal lanceren.

Vulcan Centaur raket

De Vulcan Centaur is een raket die wordt ontwikkelt door het eveneens Amerikaanse bedrijf United Launch Alliance (ULA). De Vulcan Centaur is een tweetrapsraket die vanaf 2021 dienst moet gaan doen om onder andere de competitie aan te gaan met de Falcon 9 van SpaceX.

Image: Sierra Nevada Corporation

De Vulcan Centaur is een herbruikbare raket die wel anders landt dan bijvoorbeeld de Falcon 9 van SpaceX die rechtopstaand landt. De Vulcan Centaur splitst zich tijdens de terugkeer in de atmosfeer in twee stukken die door middel van een opblaasbaar hitteschild weer terug keren naar aarde en waar in de laatste fase parachutes uitvouwen die de raket verder remmen. Als de raket genoeg is afgeremd wordt de raket met een mid-air-capture door een helicopter ‘gevangen’ en naar de landingsplaats gevlogen. Het vangen van raketten of ruimtesondes is geen nieuwe techniek en werd al in de jaren 60 door de NASA uitgetest en ook Rocket Lab maakte onlangs bekend op deze manier hun Electron raket herbruikbaar te maken

Dream Chaser

Het newspace bedrijf is al sinds 2005 bezig met de ontwikkeling van de Dream Chaser, een soort mini Space Shuttle. De Dream Chaser werd ontwikkelt om ruimtevaart toegankelijker en vooral goedkoper te maken. De Dream Chaser moet dienst gaan doen om vracht en astronauten van en naar ruimtestations te brengen maar ook kan het ruimtevaartuig gebruikt worden voor ruimtetoerisme of ruimteonderzoek.

Er worden twee versies van de Dream Chaser gebouwd, een vrachtversie en een passagiersversie. De vrachtversie zal voor de eerste missies gebruikt worden om nieuwe voorraden, wetenschappelijke experimenten en brandstof naar het ISS te brengen waar het tot wel 75 dagen aaneengesloten aan het station gekoppeld wordt. De Dream Chaser heeft als grote voordeel dat het ruimtevaartuig op iedere normaal vliegveld kan landen en neemt daarom ook weer onderzoekresultaten en afval van het ISS mee terug naar de aarde. De eerste vluchten staan gepland voor 2021